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La búsqueda de vida en el Universo


La búsqueda de vida en el Universo

Reflexiones sobre las implicaciones científicas y culturales de encontrar vida en el Cosmos


Por Neil deGrasse Tyson

Nota del editor: Este ensayo apareció por primera vez en 2003 en la revista de Astrobiología de la NASA.

Si la persona que está a mi lado en un vuelo largo en avión nunca se entera de que soy un astrofísico, nueve de cada diez veces que plantea, con los ojos muy abiertos, sobre la vida en el universo. Y sólo más tarde es lo que me pregunta sobre el Big Bang y los agujeros negros. No conozco ninguna otra disciplina que desencadena una reacción tan consistente y fiable en la confianza del público. Este fenómeno no se limita a los estadounidenses. La cuestión de larga tradición: "¿Cuál es nuestro lugar en el universo" sólo podría ser codificada genéticamente en nuestra especie. Todas las culturas conocidas a través de todo el tiempo han tratado de responder a esta pregunta. Hoy pedimos a la misma pregunta, pero con un menor número de palabras: "¿Estamos solos?"

Por lo general, no hay paso más arriesgado que un científico (o cualquiera) pueden tener que hacer generalizaciones a partir de tan solo un ejemplo. Por el momento, la vida en la Tierra es la única vida conocida en el universo, pero hay argumentos convincentes que sugieren que no estamos solos. De hecho, la mayoría de los astrofísicos aceptan una alta probabilidad de que haya vida en otros lugares del universo, si no en otros planetas o lunas dentro de nuestro propio sistema solar. Los números son, así, astronómico: Si el recuento de los planetas de nuestro sistema solar no es inusual, entonces hay más planetas en el universo que la suma de todos los sonidos y las palabras jamás pronunciadas por cada ser humano que ha vivido. Declarar que la Tierra debe ser el único planeta en el cosmos con la vida sería inexcusablemente egocéntrica de nosotros.

Muchas generaciones de pensadores, religiosos y científicos, han sido desviados por supuestos antrópicas, mientras que otros simplemente fueron desviados por la ignorancia. En ausencia de dogmas y de datos, la historia nos dice que es prudente estar guiado por la idea de que no somos especiales, que generalmente se conoce como el principio de Copérnico, llamado así por el astrónomo polaco Nicolás Copérnico que, a mediados de los años 1500, puso solar de vuelta en el centro de nuestro sistema solar que le corresponde. A pesar de tercera aC siglo cuenta de un universo centrado en el Sol propuesto por el filósofo griego Aristarco, el universo centrado en la Tierra era, con mucho, la vista más popular para la mayoría de los últimos 2000 años. Codificado por las enseñanzas de Aristóteles y Ptolomeo, y por las prédicas de la Iglesia Católica Romana, la gente generalmente aceptados Tierra como el centro de todo movimiento. Era evidente: el universo no sólo se veía de esa manera, pero Dios sí lo hizo así. El siglo XVI monje italiano Giordano Bruno sugirió públicamente que un universo infinito estaba lleno de planetas que albergan vida. Para estos pensamientos fue quemado boca abajo y desnuda en la hoguera. Afortunadamente, hoy en día vivimos en una época un poco más tolerantes.

Si bien no hay garantía de que el principio de Copérnico nos guiará correctamente para todos los descubrimientos científicos venideros, se ha humillado nuestro ego con la constatación de que no sólo es la Tierra no está en el centro del sistema solar, pero el sistema solar no está en el centro de la Vía Láctea, y la Vía Láctea no está en el centro del universo. Y en caso de que una de esas personas que piensa que el borde puede ser un lugar especial, entonces no estamos en el borde de la nada.

Una postura contemporánea sería prudente asumir que la vida en la Tierra no es inmune al principio de Copérnico. Si es así, entonces, ¿cómo puede el aspecto o la química de la vida en la Tierra proporcionar pistas sobre lo que podría ser la vida en otros lugares del universo?

No sé si los biólogos caminan todos los días impresionados por la diversidad de la vida. Desde luego, hacer. En este planeta único llamado Tierra, coexisten (entre otras incontables formas de vida), algas, escarabajos, esponjas, medusas, serpientes, cóndores y secuoyas gigantes. Imagínese estos siete organismos vivientes alineados uno junto al otro en tamaño-lugar. Si usted no sabe mejor, que sería en apuros para creer que todos ellos provienen del mismo universo, mucho menos del mismo planeta. Trate de describir una serpiente para alguien que nunca ha visto uno:. "Tienes que creer No es este animal en la Tierra que 1) se pueden acechar a su presa con detectores de infrarrojos, 2) se traga animales vivos enteros hasta cinco veces más grande que su cabeza, 3) no tiene brazos o piernas o cualquier otro apéndice, sin embargo, 4) puede deslizarse a lo largo de un terreno llano a una velocidad de dos pies por segundo! "

Dada la diversidad de la vida en la Tierra, se podría esperar una diversidad de vida exhibido entre los extranjeros de Hollywood. Pero me sorprende constantemente por la falta de creatividad de la industria del cine. Con unas pocas excepciones notables, como las formas de vida en The Blob (1958) y en 2001: Una odisea del espacio (1968), los extranjeros de Hollywood parecen notablemente humanoide. No importa qué tan fea (o mono) que son, casi todos ellos tienen dos ojos, una nariz, una boca, dos orejas, una cabeza, un cuello, hombros, brazos, manos, dedos, un torso, dos piernas, dos pies - y pueden caminar. Desde un punto de vista anatómico, estas criaturas son prácticamente indistinguibles de los humanos, sin embargo, que se supone que han venido de otro planeta. Si hay algo que es cierto, es que la vida en otros lugares del universo, inteligente o no, se verá al menos tan exótico como algunas de las propias formas de vida terrestres.

La composición química de la vida basada en la Tierra se deriva principalmente de un grupo selecto de ingredientes. Los elementos hidrógeno, oxígeno, y la cuenta de carbono de más de 95% de los átomos en el cuerpo humano y en toda la vida conocida. De los tres, la estructura química del átomo de carbono permite que se adhiera fácilmente y fuertemente consigo mismo y con muchos otros elementos de muchas maneras diferentes, que es cómo hemos llegado a ser basada en el carbono vida, y por lo que el estudio de las moléculas que contienen carbono se conoce generalmente como la química "orgánica". El estudio de la vida en otras partes del universo se conoce como la exobiología, que es una de las pocas disciplinas que, por el momento, los intentos de funcionar en ausencia completa de datos de primera mano.

¿Es la vida químicamente especial? El principio de Copérnico sugiere que probablemente no lo es. Los extranjeros no tienen que se parecen a nosotros nos parezcan en formas más fundamentales. Tenga en cuenta que los cuatro elementos más comunes en el universo son el hidrógeno, el helio, carbono y oxígeno. El helio es inerte. Así que los tres más abundantes, ingredientes químicamente activos en el cosmos son también los tres principales ingredientes de la vida en la Tierra. Por esta razón, usted puede apostar que si la vida se encuentra en otro planeta, se hace de una mezcla similar de elementos. Por el contrario, si la vida en la Tierra se compone sobre todo de, por ejemplo, molibdeno, bismuto, y el plutonio, entonces tendríamos una excelente razón para sospechar que estábamos algo especial en el universo.

Apelando una vez más al principio de Copérnico, podemos suponer que el tamaño de un organismo extranjero no es probable que sea ridículamente grande en comparación con la vida tal como la conocemos. Hay razones estructurales convincentes por las que no se espera encontrar una vida el tamaño del Empire State Building pavoneándose alrededor de un planeta. Pero si ignoramos estas limitaciones de ingeniería de la materia biológica que nos acercamos a otra, límite más fundamental. Si asumimos que un extranjero tiene el control de sus propios apéndices, o más generalmente, si asumimos las funciones del organismo coherentemente como un sistema, a continuación, su tamaño sería larga, limitados por su capacidad de enviar señales dentro de sí mismo a la velocidad de la luz - la la velocidad más rápida permitida en el universo. Por ejemplo, es cierto extremo, si un organismo fueron tan grande como todo el sistema solar (cerca de 10 horas-luz de diámetro), y si quería rascar la cabeza, entonces este simple acto tomaría no menos de 10 horas para llevar a cabo. comportamiento sub-slothlike como este sería evolutivamente autolimitante porque el tiempo transcurrido desde el comienzo del universo puede ser insuficiente para la criatura que han evolucionado a partir de formas más pequeñas de la vida largo de muchas generaciones.

Última actualización: 31 de julio el año 2015
Editor: Administrador de la NASA

1 comentario:

  1. I like how the points of this essay on the search for life in the universe were developed so that all can understand it. Thank you for sharing it, Cindy.

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