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💫Ceres contiene y retiene agua

Ceres se aferra al agua y realmente no quiere dejarlo ir

Atrapado no tan profundo en el planeta enano es hielo, hielo y más hielo.

Por Shannon Stirone | Publicada: Viernes 16 de Diciembre de 2016



Una imagen de Ceres capturado por Dawn en mayo de 2015.

NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / Justin Cowart

Ceres es mejor conocido por ser el cuerpo rocoso más grande en todo el cinturón de asteroides, ahora considerado un planeta enano. La hermana de los gustos de Plutón, Eris y Makemake, Ceres está resultando ser más compleja de lo que los científicos inicialmente pensaban.

Cuando la nave espacial Dawn entró en órbita alrededor de Ceres en 2015, su misión era estudiar el planeta, ya que puede proporcionar pistas sobre la formación de nuestro sistema solar y lo que ese ambiente era como hace miles de millones de años. El equipo pensó que tenían una oportunidad de encontrar hielo en Ceres, ya que muchos asteroides son montones de rocas heladas, pero nunca tuvieron pruebas de ello hasta ahora.

En un anuncio ayer en la Unión Geofísica Americana en San Francisco, los investigadores dicen que han encontrado hielo congelado en la superficie de Ceres, almacenado en sus cráteres persistentemente sombreados en algo llamado una trampa fría.

Ceres, como nuestra luna y Mercurio, tiene una suave inclinación axial, por lo que el pie de los cráteres en sus regiones septentrionales nunca ve el sol, asegurándose de que el agua que quede allí, se queda, y es probable que se mantuvo así durante los últimos Millones de años. La temperatura de estos cráteres puede llegar por debajo de -260 Fahrenheit, sólo lo suficientemente fría que puede tomar un billón de años para que el agua se convierta en vapor.

"Estos estudios apoyan la idea de que el hielo se separó de la roca a principios de la historia de Ceres", dice Carol Raymond, investigadora del proyecto Dawn. "Esta separación formó una capa crustal rica en hielo, y que el hielo ha permanecido cerca de la superficie sobre la historia del sistema solar".

El equipo analizó cinco meses de datos capturados utilizando Rayo Gamma y Detector de Neutrones de Dawn (GRaND) para llegar a sus conclusiones heladas. El integrante del equipo de Dawn, Thomas Prettyman y el investigador principal de Dawns (GRaND), basado en el Planetary Science Institute de Tucson, Arizona, explica cómo funciona, diciendo: "Las partículas de alta energía procedentes de fuentes como rayos cósmicos galácticos golpean contra la superficie de Ceres Y romper núcleos, produciendo una pulverización de partículas secundarias que incluyen neutrones. Los neutrones sonajear en el regolito y algunos de ellos escapan al espacio. Estas emisiones de neutrones son sensibles a elementos ligeros, como el hidrógeno y el carbono. Los neutrones también sufren reacciones que producen rayos gamma que hacen una huella digital de lo que hay en la superficie ".

Aunque el jurado todavía no sabe exactamente cómo Ceres adquirió tanta agua, Prettyman piensa que probablemente haya estado allí todo el tiempo, "el agua líquida tuvo que estar en el interior de Ceres para que podamos ver los minerales que vemos en la superficie, Que su superficie es que rica en hielo medios en algún momento en el tiempo había agua líquida, ya sea o no que formó una capa de salmuera todavía está en discusión.

Quizás lo más interesante del descubrimiento del hielo de agua en un planeta más cercano al sol es que Ceres es mucho más cálido que las lunas heladas como Encelado o Europa, ambos de los cuales se cree que son potenciales heraldos de la vida. Carol Raymond piensa que podría haber más de lo que parece en Ceres.

"Esta combinación de agua y roca, son concluyentes para un ambiente habitable, pero sólo podemos buscar las huellas químicas en la superficie, y tenemos evidencia de que la presencia del océano subterráneo era muy probable", dice. "Ceres es un objeto realmente interesante, equivalente a Europa o Encelado en términos de su potencial de habitabilidad".

Por supuesto, la noción de habitabilidad es interesante, pero podría haber una razón más práctica para volver a visitar Ceres. Con la conversación de futuro asteroide y la minería lunar, el gran planeta enano puede llegar a ser un objetivo deseable para la extracción de agua que se utilizará en los vuelos espaciales de larga duración. Estas grandes visiones son probablemente todavía lejos en la distancia, pero hasta entonces, Dawn aún tiene algún tiempo para explorar Ceres y su actividad helada antes de que la misión final en algún momento del próximo año.

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