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Interstellar: Cruzando el Vacío Cósmico

Interstellar: Cruzando el Vacío Cósmico

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Publicado el 1 día


El gran salto de la humanidad hacia el espacio entre las estrellas, en cierto sentido, ya ha comenzado. La sonda Voyager 1 de la NASA rompió la burbuja magnética del sol para tocar el viento interestelar. Voyager 2 no está muy atrás. Nuevos Horizontes dispararon más allá de Plutón en su camino hacia los encuentros con mundos enanos más lejanos, los escombros en el borde del sistema solar.

Más cerca de casa, estamos trabajando en técnicas para ayudarnos a recorrer distancias más grandes. Los astronautas se deleitan con la lechuga romana cultivada a bordo de la Estación Espacial Internacional, tal vez un adelanto de los futuros banquetes en ruta a Marte, o al espacio profundo.

Por el momento, el envío de seres humanos a otras estrellas permanece firmemente en el campo de la ciencia ficción -como en la nueva película, "Pasajeros", cuando los viajeros hibernando despiertan en pleno vuelo. Pero mientras que la NASA hasta ahora no ha propuesto nuevas misiones más allá de nuestro sistema solar, los científicos e ingenieros están esbozando las posibles tecnologías que podrían un día ayudar a llegar allí.

El Viaje a Marte de la NASA, un plan destinado a construir misiones robóticas para enviar seres humanos al planeta rojo, podría ayudar a sentar las bases.

"El viaje a Marte nos va a obligar a hacer avances en cada una de estas áreas", dijo Jeffrey Sheehy, ingeniero jefe de la NASA en la Dirección de Misiones Tecnológicas del Espacio, en Washington, DC "Esos sistemas no van a ser lo suficientemente avanzados como para realizar una misión interestelar. Pero Marte nos está llevando mucho más lejos en el espacio. Es un paso en el camino hacia las estrellas.


Parte del informe se centra en una "Misión de Referencia de Diseño", un punto de partida conceptual que permitió a los científicos del taller comenzar a burlar algunos de los requisitos técnicos de una sonda interestelar. El concepto de sonda resultante debía ser "audaz, desafiante, inspirador para el público" y "un primer paso racional hacia el intento de alcanzar a otra estrella", dijo el informe. Es la última de una larga serie de conceptos de sondas interestelares de científicos de la NASA que se remontan a los años setenta.

En este escenario conceptual, la sonda en forma de disco en una carcasa con forma de bala se lanza como una carga útil en el Sistema de Lanzamiento Espacial, el próximo gran cohete de la NASA, a finales de la década de 2020. Con los impulsos gravitacionales de la Tierra, Júpiter y el sol mismo, podría alcanzar el espacio interestelar en sólo 10 años. En comparación, la Voyager 1 tardó 36 años en alcanzar la heliopausa, o el límite del espacio interestelar.

La sonda dependería tanto de cohetes como de energía eléctrica de generadores termoeléctricos de radioisótopos de próxima generación, versiones mejoradas del tipo que ahora se encuentra a bordo del Mars Curiosity Rover. Tal sonda llevaría una variedad de sensores y una antena de comunicaciones. Podría investigar el medio interestelar y su límite con el sistema solar, e incluso conducir un sobrevuelo de un objeto de Cinturón de Kuiper, uno de los muchos cuerpos espaciales desconocidos que orbitan el sol más allá de Plutón.

Estudios futuros podrían examinar la posibilidad de propulsión eléctrica para la sonda, o velas solares o eléctricas.


Un selfie tomado por Curiosity el vagabundo de Marte en el área de Murray Buttes. El Viaje a Marte de la NASA, un plan destinado a construir misiones robóticas para enviar seres humanos al planeta rojo, podría ayudar a sentar las bases.

Créditos: NASA / JPL-Caltech / MSSS

Cartografía del desconocido

Lanzándonos a nosotros mismos, pasajeros de estilo, sólo a la estrella más cercana, Proxima Centauri, sería necesario cruzar distancias casi inconcebiblemente grandes. Necesitamos tecnología verdaderamente exótica, como la animación suspendida o el soporte de vida multigeneracional. Eso coloca visitas en persona bien fuera de alcance, al menos para el corto plazo.

Pero la posibilidad de las sondas interestelares robotizadas está llegando a un enfoque mucho más nítido. Pioneros de la sonda espacial dicen que la radiación, la energía y el espacio bañado de partículas entre las estrellas -el llamado medio interestelar- es en sí mismo un digno destino científico.

"Necesitamos más exploradores, más de estas sondas locales en esta región, para que podamos entender mejor estas condiciones de interfase entre nuestro sol y el medio interestelar", dijo Leon Alkalai, ingeniero del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. Coautor de un informe de 2015 sobre la exploración del espacio interestelar. "Como los marineros antiguos, queremos empezar a crear un mapa".

El informe de Alkalai, "La ciencia y las tecnologías habilitadoras para la exploración del medio interestelar", traza los conocidos y los desconocidos de regiones en gran parte inexploradas, desde los oscuros y lejanos mundos enanos del Cinturón de Kuiper hasta el "choque de arco" -la transición turbulenta Pensado para separar la burbuja del sol del plasma del viento interestelar. Basándose en el trabajo de más de 30 especialistas durante dos talleres en el Instituto Keck de Estudios Espaciales, el informe plantea preguntas apremiantes sobre la estructura, la composición y el flujo de energía en esta vastedad cósmica. Y pinta una de las imágenes más detalladas aún de una posible sonda interestelar utilizando la tecnología actual.

Una ilustración anotada del medio interestelar. La lente de gravedad solar marca el punto en el que una nave espacial conceptual en el espacio interestelar podría utilizar nuestro sol como una lente gigantesca, lo que permite ampliar los planos de los planetas que orbitan otras estrellas.

Créditos: Charles Carter / Instituto Keck de Estudios Espaciales

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