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estrellas más distantes de nuestra galaxia

Origen de las estrellas más distantes de nuestra galaxia

Por: John Bochanski | 19 de enero de 2017

Las estrellas más distantes descubiertas en la Vía Láctea podrían haber sido arrancadas de una galaxia compañera.



Vista de la Vía Láctea de ULAS J0744 + 25

Esta ilustración demuestra lo pequeño que sería la Vía Láctea desde la ubicación de ULAS J0744 + 25, una estrella gigante roja a casi 775.000 años luz de distancia.

Software de visualización: Uniview por SCISS; Datos: SOHO (ESA y NASA) / John Bochanski (Haverford College) / Jackie Faherty (AMNH y el Departamento de Magnetismo Terrestre del Instituto Carnegie)

Durante la última década, múltiples grupos de astrónomos han identificado estrellas luminosas a más de 300.000 años luz de la Tierra. Tuve la suerte de descubrir la más distante de estas estrellas, gigantes rojos y fríos que están a casi 900.000 años luz de distancia, las estrellas más lejanas que todavía están unidas a nuestra galaxia. (El disco estelar de la galaxia, por comparación, tiene sólo 100.000 años luz de ancho.) El halo de nuestra materia oscura de nuestra galaxia se extiende hasta diez veces más lejos, hasta un millón de años luz.

Cuando mi grupo en Rider University publicó por primera vez nuestros hallazgos, especulamos sobre cómo esas estrellas podrían haber llegado tan lejos. Tal vez una interacción gravitatoria los hubiese expulsado del disco de la Vía Láctea, tal vez eran los miembros más brillantes de una oscura galaxia enana compañera, o incluso los restos de una galaxia olvidada por la gravedad de la Vía Láctea.

Marion Dierickx y Avi Loeb (ambos en la Universidad de Harvard) sostienen que el último escenario parece más probable: algunas de estas estrellas son probablemente miembros de lo que alguna vez fue el Sagitario enano galaxia.
Corriente de Sagitario

La impresión de este artista muestra las colas de las estrellas de las estrellas (blancas) que fluyen de la galaxia enana del Sagitario (naranja) que orbita la manera lechosa. El círculo amarillo brillante a la derecha del centro de la galaxia es nuestro Sol (no a escala). Sagitario está en el otro lado de la galaxia de nosotros, pero podemos ver sus colas de marea de las estrellas que se extienden a través del cielo mientras que envuelven alrededor de nuestra galaxia.

Amanda Smith / Universidad de Cambridge

Sagitario es el remanente de galaxias enanas mejor estudiado en nuestra galaxia.

Esta pequeña galaxia pasa cerca de la Vía Láctea en su órbita y cada vez que pasa, arroja estrellas. Las corrientes de estrellas giran alrededor de nuestra galaxia en majestuosas curvas que se entrecruzan sobre el cielo. Steve Majewski y sus colaboradores primero mapearon los restos de la galaxia usando gigantes rojos frescos identificados en observaciones 2MASS. Otras observaciones utilizando el Sloan Digital Sky Survey refinaron la posición, las distancias y las velocidades de estas estrellas.


Comenzando con estos mapas, Dierickx y Loeb arrollaron el reloj computacional hacia atrás hace más de 8 mil millones de años, cuando Sagitario primero habría comenzado a interactuar con la Vía Láctea. Luego variaron la velocidad y dirección inicial de la galaxia enana en su simulación. "La velocidad inicial y el ángulo de aproximación tienen un gran efecto sobre la órbita, al igual que la velocidad y el ángulo de un lanzamiento de misiles afectan su trayectoria", explica Loeb. Vea la animación aquí.

Luego dejaron correr las simulaciones y compararon sus resultados con las 11 estrellas más distantes identificadas en la Vía Láctea. Cinco de estas estrellas coincidían con las posiciones, velocidades y distancias esperadas para los miembros de Sagitario a distancias muy grandes. Los otros seis podrían ser miembros de otra antigua galaxia enana, pero esto es menos cierto.

"Más intrusos de Sagitario están ahí esperando a que los encuentren", dice Dierickx.

Como investigador en busca de estrellas lejanas, considero que el trabajo de Dierickx y Loeb es muy emocionante. Confirma la existencia de estas estrellas a grandes distancias, y da a los observadores un mapa para encontrar más. Espero que tengamos muchos más descubrimientos estelares en los próximos años.

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