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Imágenes finales de Cassini de los anillos de Saturno

Los últimos días de Cassini comienzan con las imágenes más detalladas de los anillos de Saturno hasta la fecha

Los últimos días de Cassini comienzan con las imágenes más detalladas de los anillos de Saturno hasta la fecha

Mientras Cassini se prepara para entrar en su Grand Finale, sigue sorprendiendo a los astrónomos con imágenes de alta resolución de estructuras de anillo como nunca antes habíamos visto.

Por Alison Klesman | Publicada: Lunes 30 de Enero de 2017


NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciencias Espaciales

El sistema de anillos de Saturno es único entre todos los planetas de nuestro sistema solar. Desde que entró en órbita alrededor de Saturno el 1 de julio de 2004, la nave espacial Cassini ha enviado imágenes impresionantes del gigante de gas, sus lunas y, por supuesto, sus anillos. A pesar de que la misión se acerca a su final el 15 de septiembre de 2017, todavía nos muestra los detalles nunca antes vistos de los anillos y las partículas heladas que los componen.

En preparación para la parte de Grand Finale de su misión, la sonda Cassini ha comenzado a realizar una serie de "anillos" que se están acercando cada vez más al tema de su estudio. Ahora, el equipo de Cassini ha publicado las imágenes más detalladas de las partes externas de los anillos principales de Saturn hasta la fecha en un reciente comunicado de prensa.

Aunque Cassini realmente se acercó a los anillos más de cerca cuando entró en órbita en 2004, las imágenes que tomó en ese momento no eran tan detalladas como las que está volviendo ahora. Eso es debido a varios factores, incluyendo la iluminación de los anillos y la velocidad de la nave espacial en ese momento. Mientras que las primeras imágenes en primer plano de los anillos utilizaban exposiciones cortas y sólo visualizaban los anillos con retroiluminación, Cassini ahora proporciona imágenes retroiluminadas y iluminadas por el sol, y continuará enviando más fotos a la Tierra a medida que pasa por estas estructuras cada semana en la Próximos meses.

Las imágenes más recientes de Cassini cuentan con el más alto nivel de detalle alcanzado, resolviendo estructuras que están a sólo 0.5 millas (1.584 pies o 550 metros) a través - que es aproximadamente el tamaño de algunos de los edificios más altos de la Tierra. El Burj Khalifa en Dubai (actualmente el edificio más alto del mundo) tiene 2,717 pies (828 metros) de altura; La famosa Torre Willis en Chicago es de 1.451 pies (442 metros) de altura.

Carolyn Porco, actualmente en el Instituto de Ciencias Espaciales de Boulder, CO, fue responsable de planear las primeras imágenes de timbre que han permanecido las mejores disponibles durante más de una década. El científico de Cassini, Matthew Tiscareno, del Instituto SETI de Mountain View, CA, planeó estas imágenes más recientes. "Estas vistas cercanas representan la apertura de una ventana totalmente nueva en los anillos de Saturno, y en los próximos meses esperamos datos aún más emocionantes mientras entrenamos nuestras cámaras en otras partes de los anillos más cerca del planeta".

El sistema de anillos de Saturno no solo es único, sino que asombrosamente complejo también. Los anillos están formados por partículas heladas que varían en tamaño de granos de polvo a piedras de tamaño montañoso que miden kilómetros de ancho, y su comportamiento está íntimamente entrelazado con muchas de las lunas de Saturno. De hecho, muchas estructuras dentro de los anillos, incluyendo ondulaciones y aglomeraciones, se deben a interacciones con lunares o bien pastoreando los anillos mientras orbitan a su lado, o orbitan incrustados dentro de los propios anillos. Y cuando Cassini comienza las 22 órbitas que constituirán su fase final a finales de abril, los astrónomos anticipan sorpresas para venir mientras la nave espacial devuelve vistas cada vez más impresionantes de este sistema de anillos único, hermoso e intrigante.

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