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Edad de las áreas brillantes de Ceres identificadas.

Dawn identifica la edad del área más brillante de Ceres

La brillante zona central del Cráter Occador de Ceres, conocida como Cerealia Facula, es aproximadamente 30 millones de años más joven que el cráter en el que se encuentra, según un nuevo estudio en el Astronomical Journal. Los científicos usaron datos de la nave espacial Dawn de la NASA para analizar detalladamente la cúpula central de Occator, concluyendo que esta característica intrigante en el planeta enano tiene sólo unos 4 millones de años, muy reciente en términos de historia geológica.


Las manchas brillantes en el centro del Cráter Occator en Ceres se muestran en color mejorado en esta vista de la nave espacial Dawn de la NASA. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / PSI / LPI

Investigadores liderados por Andreas Nathues, del Instituto Max Planck para la Investigación de Sistemas Solares (GSP) en Gottingen, Alemania, analizaron datos de dos instrumentos a bordo de la nave espacial Dawn de NASA: la cámara de encuadre y el espectrómetro de mapeo visible e infrarrojo.

El nuevo estudio apoya las interpretaciones anteriores del equipo de Dawn de que este material reflectante -que comprende la zona más brillante de todos los Ceres- está hecho de sales de carbonato, aunque no confirmó un tipo particular de carbonato previamente identificado. Las áreas secundarias, más pequeñas y brillantes de Occator, llamado Vinalia Faculae, están compuestas por una mezcla de carbonatos y material oscuro, escribieron los autores del estudio.

Nuevas pruebas también sugieren que la brillante cúpula de Occator probablemente se elevó en un proceso que tuvo lugar durante un largo período de tiempo, en lugar de formarse en un solo evento. Creen que el desencadenante inicial fue el impacto que excavó el cráter en sí, haciendo que líquido salobre se levante más cerca de la superficie. El agua y los gases disueltos, como el dióxido de carbono y el metano, surgieron y crearon un sistema de ventilación. Estos gases ascendentes también podrían haber obligado a los materiales ricos en carbonato a ascender hacia la superficie. Durante este período, el material brillante habría estallado a través de fracturas, formando con el tiempo la cúpula que vemos hoy.

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La nave espacial está actualmente en camino a una órbita de gran altitud de 12.400 millas (20.000 kilómetros), ya un plano orbital diferente. A finales de primavera, Dawn verá Ceres en "oposición", con el sol directamente detrás de la nave espacial. Mediante la medición de detalles del brillo de los depósitos de sal en esta nueva geometría, los científicos pueden obtener aún más conocimientos sobre estas áreas brillantes y cautivadoras.

La misión de Dawn es administrada por JPL para la Dirección de Misión Científica de la NASA en Washington. Dawn es un proyecto del Programa de Descubrimiento de la Dirección, administrado por el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA en Huntsville, Alabama. UCLA es responsable de la ciencia general de la misión de Dawn. Orbital ATK Inc., en Dulles, Virginia, diseñó y construyó la nave espacial.

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