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El fondo marino de Encelado tiene respiraderos hidrotermales como el nuestro

El fondo marino de Encelado tiene respiraderos hidrotermales como el nuestro

Donde hay calor y agua en la Tierra, hay vida.
Por John Wenz | Publicada: Jueves, 13 de abril de 2017


Equipo de imágenes Cassini, SSI, JPL, ESA, NASA

En 1977, un grupo de investigadores marinos descubrió algo que sólo antes habían teorizado: grietas en el suelo del océano liberando calor, calentando (ya menudo hirviendo) el océano a su alrededor. También encontraron moluscos en ellos, y las aberturas subsecuentes han producido microbios resistentes al calor, gusanos gigantes del tubo, y criaturas más fantásticas que viven en volcanes esencialmente pequeños y submarinos.

Ahora, la NASA ha anunciado que tienen pruebas indirectas de respiraderos hidrotermales más allá de la Tierra. En sus encuentros con la luna Encelado de Saturno, la nave Cassini encontró sustancias químicas asociadas con estos eventos. Los resultados se publicaron hoy en Science. Añade al cuerpo de evidencia que Encelado podría estar maduro para la vida.

"Encelado es demasiado pequeño para retener el hidrógeno cuando se formó, por lo que el hidrógeno que vemos hoy proviene de Encelado", dijo Linda Spilker, científica del proyecto en la misión Cassini, en una conferencia de prensa.

Encelado, que es una luna diminuta, sorprendió a los investigadores de Cassini cuando descubrieron lo que parecían ser géiseres de agua que emitían del polo sur en 2005. Las investigaciones posteriores construyeron un cuadro del origen: agua líquida bajo la superficie de Encelado, A la idea de un océano entero bajo la superficie. El mecanismo de calentamiento, hasta la fecha, no ha sido descubierto.

El Espectrómetro de Masa Neutra de iones en la embarcación hizo la observación de hidrógeno molecular en la eyección de estos géiseres. Según el investigador principal Hunter Waite del Southwest Research Institute y sus co-investigadores, la fuente casi seguramente tiene que ser respiraderos hidrotermales en el fondo marino de Encelado. Esto significa que hay mucha actividad geológica, aumentando las posibilidades de vida.

De hecho, los investigadores publicaron un documento el año pasado sugiriendo que los respiraderos hidrotérmicos eran la fuente de vida en la Tierra, donde las reacciones químicas alimentaron estos primeros microbios. Si ese es el caso en Encelado, el océano puede tener vida microbiana por lo menos.

"El hidrógeno podría ser una fuente potencial de energía química para cualquier microbio que viva en el océano de Enceladus", dice Spilker.

Por supuesto, puede ser años o incluso décadas hasta que sepamos con certeza - en septiembre, la NASA intencionalmente accidente Cassini en Saturno para asegurarse de que no accidente de tierra en Titán o Encelado y accidentalmente contaminar potencialmente habitable luna con bacterias de la Tierra.

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