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Kepler enseña que los planetas rocosos son comunes

Kepler nos ha enseñado que los planetas rocosos son comunes

29 de junio de 2017 por Alison Hawkes, Astrobiology Magazine


 Kepler nos ha enseñado que los planetas rocosos son comunes
El telescopio espacial Kepler, que funciona desde 2009, está ahora en su misión K2 extendida y seguirá funcionando hasta que se agote el combustible o algo salga mal. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Los planetas rocosos son probablemente mucho más comunes en nuestra galaxia de lo que los astrónomos creían -de acuerdo con la última versión de los datos del telescopio espacial de Kepler la semana pasada- un escenario que realza las perspectivas de vida extraterrestre en sistemas solares cercanos.

El recuento final de exoplanetas de Kepler en la constelación de Cygnus -el catálogo más completo y detallado de exoplanetas hasta la fecha- indica 4.034 planetas posibles, de los cuales 50 son de tamaño terrestre y residen en la zona habitable de sus estrellas. El conjunto incluye KOI 7711 (abreviatura de "objeto de interés" de Kepler), que es sólo un 30 por ciento más grande que la Tierra y aproximadamente la misma distancia de su estrella que la Tierra al Sol, lo que significa que recibe una cantidad similar de energía.

"Kepler ha abierto verdaderamente nuestros ojos a estos pequeños mundos de tamaño terrenal", dijo Susan Thompson, investigadora de Kepler en el Instituto SETI, en el anuncio del nuevo catálogo de candidatos al planeta en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Mountain View, California. .

Los científicos se reunieron en la NASA Ames del 19 al 23 de junio para la Conferencia de Ciencia de Kepler para presentar sus hallazgos de la misión original, así como actualizar su progreso en K2, una prolongada "segunda vida" misión que continuará hasta que la nave se queda sin combustible o Algo va mal.


 Kepler nos ha enseñado que los planetas rocosos son comunes
Nuevos candidatos planetarios del octavo catálogo de candidatos al planeta Kepler muestran numerosos mundos terrestres que están cerca del tamaño de la Tierra y dentro de la zona habitable de sus estrellas. El tramo verde oscuro representa una estimación ... más ----

Antes del lanzamiento de Kepler en 2009, los astrónomos sabían sobre planetas de tamaño Júpiter y Neptuno orbitando en diferentes períodos alrededor de sus estrellas. Tomó la mirada continua de la matriz de sensores de imagen de Kepler en un parche de cielo cargado de 200.000 estrellas para descubrir esta población considerable de mundos de tamaño rocoso, la mayoría de ellos tres veces el tamaño de la Tierra o más pequeño. Muchos se ciernen cerca de sus estrellas, pero algunos aparecen con largos períodos orbitales poniendo su distancia fuera de una zona habitable. Alrededor de una media docena de exoplanetas confirmados, sin embargo, están dando vueltas dentro de la zona habitable de estrellas G-enanas-el mismo tipo de estrella que el Sol.

"¿Estamos solos?" Dijo Mario Pérez, científico del programa Kepler en la División de Astrofísica de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. Kepler dice que probablemente no estamos solos.

Sin embargo, las perspectivas de vida en cualquiera de estos planetas siguen siendo muy inciertas. No sabemos prácticamente nada sobre el tamaño y la composición de sus atmósferas, o si el agua está presente. Por ejemplo, a 1.700 años luz de distancia, el KOI 7711, denominado "Twin de la Tierra", parece uno de los exoplanetas más prometedores para la vida que conocemos hasta la fecha, dado su período orbital similar (circunda su estrella en 303 días) . Pero Thompson instó a la prudencia en sacar conclusiones precipitadas. "Hay mucho que no sabemos", dijo. "Me gusta recordar a la gente que parece que hay tres planetas en nuestra zona habitable, Venus, Tierra y Marte, y sólo quiero vivir de uno de ellos".

El recién descubierto sistema de estrellas TRAPPIST-1, a tan sólo 40 años luz de distancia de nosotros, tiene siete planetas rocosos sin precedentes, suscitando toda clase de emoción ante la posibilidad de panspermia, la siembra de vida de un planeta a otro vecino. Pero dado que se acurrucan cerca de su ultra-cool estrella enana, es probable que estos planetas estén cerrados con llave, como Mercurio. Un lado sería abrasador y el otro lado frígido. Las llamaradas estelares podrían arruinar las atmósferas de estos planetas o someterlos a oleadas de radiación UV, un detrimento conocido para la existencia terrenal.


Más información en: https://phys.org/news/2017-06-kepler-taught-rocky-planets-common.html#jCp

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