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💫¿100 mil millones de enanos marrones en la Vía Láctea?

Podría haber 100 mil millones de enanos marrones en la Vía Láctea

Por: John Bochanski | 18 de julio de 2017


Un nuevo estudio de un grupo cercano de estrellas recién formadas revela que las enanas marrones pueden competir con estrellas de la Vía Láctea en número, con una enana marrón por cada dos estrellas bona fide.

Ilustración del artista de la enana marrón


Ilustración del artista de un enano marrón débil que brilla intensamente.

NASA / JPL - Caltech / R. Hurt (SSC)

Desde su descubrimiento en 1995, las enanas marrones, las llamadas "estrellas fallidas", han fascinado a los astrónomos. Con menos del 8% de la masa del Sol, las enanas marrones no activan la fusión en su núcleo. Brillando inicialmente con el calor de su formación, se enfrian poco a poco durante miles de millones de años, como ostras de color rojo oscuro. Debido a su desmayo intrínseco, la mayoría de las miles de enanas marrones conocidas están relativamente cerca del Sol, dentro de unos pocos miles de años luz. Pero hay enanas marrones más allá de los agarres de nuestros telescopios - simplemente no sabemos exactamente cuántos.

Ahora, un equipo internacional de astrónomos, dirigido por Koraljka Mužíc (Universidad de Diego Portales, Chile, y la Universidad de Lisboa, Portugal), ha estimado que la Vía Láctea contiene muchas más enanas marrones que una vez pensamos. El artículo está disponible en la astrofísica arXiv.

Región de formación de estrellas RCW 38


Una imagen de color falso infrarrojo cercano de la región de formación estelar RCW 38 tomada con el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral en Chile.

ESO / K. Muzic (Universidad de Lisboa) / A. Scholz (Universidad de St Andrews) / R. Schoedel (Instituto de Astrofísica de Andalucía) / V. Geers (UKATC) / R. Jayawardhana Ascenso (Univ. De Oporto y Universidad de Lisboa) y Lucas Cieza (Univ. Diego Portales)

Mužíc y colaboradores capacitaron el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (VLT) en el grupo de formación de estrellas RCW 38 a 5.500 años luz del Sol. La mayoría de las estrellas de la Vía Láctea comenzaron en grupos similares durante miles de millones de años. Estos grupos aún se valoran para estudiar cómo se forman las estrellas y cómo el medio ambiente, las propiedades físicas del gas y el polvo en la nube natal, pueden influir en la distribución de las estrellas que se forman en el cúmulo. Incluso pequeñas variaciones cluster-to-cluster pueden tener un gran impacto en la población estelar final de la galaxia.

RCW 38 es masivo, como clusters de estrellas van, y enérgicamente la formación de nuevas estrellas. El equipo de Mužíc formó una profunda imagen en el grupo, identificando estrellas masivas brillantes y enanas marrones oscuras dentro de los mismos datos. Usando el VLT, el equipo fue capaz de capturar enanas marrones con masas de hasta el 2% de la del Sol.

El equipo encontró más enanas marrones que se esperaban de los estudios de grupos anteriores. Esto sugiere que las enanas marrones pueden ser más comunes de lo que se pensaba anteriormente. En este grupo, hay aproximadamente 1 enana marrón por cada dos estrellas bona fide. Cuando se aplica al resto de la galaxia (que contiene unos 200 mil millones de estrellas), que se suma a alrededor de 100 millones de enanas marrones, deslizando débilmente a lo largo de la Vía Láctea.


La parte central de la región de formación estelar RCW 38 contiene enanas marrones por la docena. Algunos ejemplos se muestran en los cuadros.

ESO / K. Muzic (Universidad de Lisboa) / A. Scholz (Universidad de St Andrews) / R. Schoedel (Instituto de Astrofísica de Andalucía) / V. Geers (UKATC) / R. Jayawardhana Ascenso (Univ. De Oporto y Universidad de Lisboa) y Lucas Cieza (Univ. Diego Portales)

Este resultado será probado directamente en dos frentes. Primero, los estudios continuarán refinando las poblaciones enanas marrones dentro de otros racimos de estrellas, tales como el racimo de la nebulosa de Orión. A continuación, grandes encuestas, como WFIRST y LSST, harán una imagen del campo galáctico a brillos débiles, permitiendo a los astrónomos extender el censo de enanos marrones locales. Estos débiles casi estrellas pueden llegar a ser tan omnipresentes como sus hermanos estelares.


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