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Hubble empujó para detectar nuevas estrellas en la galaxia distante

Hubble empujó más allá de los límites para ubicar grupos de nuevas estrellas en la lejana galaxia

Fecha: 6 de julio de 2017

Fuente: NASA / Goddard Space Flight Center

Resumen:

Al aplicar un nuevo análisis computacional a una galaxia amplificada por una lente gravitatoria, los astrónomos han obtenido imágenes 10 veces más nítidas de lo que Hubble podría lograr por sí solo.


HISTORIA COMPLETA

En esta fotografía de Hubble de un racimo distante de la galaxia, un arco azul irregular aparece contra un fondo de galaxias rojas. Ese arco es en realidad tres imágenes separadas de la misma galaxia de fondo. La galaxia de fondo ha sido gravitacionalmente lente, su luz ampliada y distorsionada por el cúmulo de galaxias que interviene. A la derecha: Cómo la galaxia se vería a Hubble sin distorsiones.

Crédito: NASA, ESA, y T. Johnson (Universidad de Michigan)

Cuando se trata del universo lejano, incluso la visión aguda del telescopio espacial Hubble de la NASA sólo puede ir tan lejos. Disfrazar detalles más finos requiere un pensamiento inteligente y un poco de ayuda de una alineación cósmica con una lente gravitatoria.

Al aplicar un nuevo análisis computacional a una galaxia amplificada por una lente gravitatoria, los astrónomos han obtenido imágenes 10 veces más nítidas de lo que Hubble podría lograr por sí solo. Los resultados muestran una galaxia de disco de borde en relieve con parches brillantes de estrellas recién formadas.

"Cuando vimos la imagen reconstruida dijimos: 'Wow, parece que los fuegos artificiales se van por todas partes'", dijo la astrónoma Jane Rigby del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA en Greenbelt, Maryland.

La galaxia en cuestión está tan lejos que la vemos como apareció hace 11.000 millones de años, sólo 2.700 millones de años después del big bang. Es una de las más de 70 galaxias con lentes fuertes estudiadas por el Telescopio Espacial Hubble, siguiendo los objetivos seleccionados por el Sloan Giant Arcs Survey, que descubrió cientos de galaxias fuertemente lentes mediante la búsqueda de datos de imágenes Sloan Digital Sky Survey que cubren un cuarto del cielo .

La gravedad de un gigantesco grupo de galaxias entre la galaxia objetivo y la Tierra distorsiona la luz de la galaxia más distante, estirándola en un arco y también la magnifica casi 30 veces. El equipo tuvo que desarrollar un código informático especial para eliminar las distorsiones causadas por la lente gravitatoria, y revelar la galaxia del disco como normalmente aparecería.

La imagen reconstruida resultante reveló dos docenas de grupos de estrellas recién nacidas, cada una de ellas comprendiendo entre 200 y 300 años luz. Esto contradecía teorías que sugieren que las regiones formadoras de estrellas en el universo distante, temprano eran mucho más grandes, 3.000 años luz o más de tamaño.

"Hay nudos formadores de estrellas tan lejos en tamaño como podemos ver", dijo el doctorado Traci Johnson de la Universidad de Michigan, autor principal de dos de los tres artículos que describen la investigación.

Sin el aumento de la magnificación de la lente gravitacional, agregó Johnson, la galaxia del disco parecería perfectamente lisa y poco habitual para el Hubble. Esto daría a los astrónomos una imagen muy diferente de donde las estrellas se están formando.

Mientras Hubble destacó nuevas estrellas dentro de la galaxia con lente, el Telescopio Espacial James Webb de la NASA descubrirá estrellas más viejas y más rojas que se formaron aún más temprano en la historia de la galaxia. También mirará a través de cualquier polvo oscuro dentro de la galaxia.

"Con el telescopio Webb, podremos contarle lo que pasó en esta galaxia en el pasado y lo que perdimos con Hubble por el polvo", dijo Rigby.

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