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Las tendencias estacionales en Marte


La curiosidad ve las tendencias estacionales en Marte
Por: Ana Aceves V. | 19 de mayo de 2016

During two Martian years, Curiosity tracks seasonal patterns in local atmosphere, temperature, and maybe even methane. 



La curiosidad mide los patrones estacionales que muestran el ambiente local es clara en invierno, más polvo en y, primavera verano, y con viento en otoño. La visibilidad en el cráter Gale es tan bajo como 20 millas (30 km) en verano y tan alto como 80 millas (130km) en invierno.
NASA / JPL-Caltech / MCIA

La semana pasada, la curiosidad ha completado su segundo año marciano, a pesar de que aterrizó en el cráter Gale hace casi cuatro años. Marte es mucho más lejos del Sol que la Tierra, por lo que el planeta rojo tarda casi el doble de tiempo en completar una órbita alrededor de nuestra estrella: 687 días a 365 días de nuestro planeta.

Durante los últimos dos años marcianos, la curiosidad ha sido ocupada recogiendo muestras de rocas. Los que han puesto de manifiesto que esta parte de Marte alguna vez fue habitable. Sin embargo, el vehículo también ha estado midiendo los niveles de presión, temperatura y metano en la atmósfera. Estas mediciones muestran los cambios de estación, al igual que el ritmo anual de la Tierra


temporadas, tanto en Marte y en la Tierra, ocurren debido a sus basculantes eje de rotación de las planeta eje 25 y 23 grados respecto a la vertical, respectivamente. Marte también tiene una órbita elíptica más largo comparado con la Tierra, provocando inviernos largos y veranos cortos en su hemisferio sur.

La curiosidad encontró que las temperaturas estacionales en el cráter Gale siguen un patrón periódico como vemos en Los Ángeles, aunque a temperaturas mucho más bajas, como se ve en esta carta gráfica. Las temperaturas en Los Angeles desde 90 grados Fahrenheit (32 grados centígrados) en el verano de 50 F (10 C) en el invierno. Rover Environmental Monitoring Station de la curiosidad (REMS) ha medido las variaciones de las temperaturas que van desde 60,5 F (15.9 C) en una tarde de verano a -148 F (-100 C) en una noche de invierno.



La temperatura en Marte y Los Ángeles sigue el mismo patrón estacional: altas temperaturas durante el verano, las temperaturas más bajas en el invierno.
NASA / JPL-Caltech / CAB (CSIC-INTA)

El gráfico también muestra patrones estacionales entre el contenido de agua y la humedad relativa. El aire en el cráter Gale es muy seco, con un contenido de agua de alrededor de 40 partes por millón (ppm). A modo de comparación, una lectura típica en la Tierra podría ser 20.000 ppm. La curiosidad encontró que durante el verano del hemisferio sur, la humedad relativa, una medida de qué tan cerca el vapor de agua es para saturar el aire es baja. En el invierno, a pesar de que hay poco contenido de agua en el aire, la temperatura desciende tanto que la humedad en realidad va hasta el 70%.


En la Tierra, que asociamos con la humedad ambientes cálidos, como Florida en el verano, pero la alta humedad relativa también puede ocurrir en el invierno. "Para una determinada cantidad de vapor de agua, cuanto más fría que el aire se pone, más cerca se está saturando, y la humedad relativa aumenta," dice el científico del proyecto Ashwin Vasavada (JPL). la humedad del invierno de Gale es lo suficientemente alto que podría formar las heladas en el suelo, pero el vehículo no ha encontrado ninguna.



La curiosidad también midió los patrones estacionales entre el contenido de agua y la humedad relativa. La humedad es más alta en el invierno, incluso si no es bajo contenido de agua en la atmósfera.
NASA / JPL-Caltech / CAB (CSIC-INTA)

Cambio de los niveles de metano

Otra tendencia interesante desde el ciclo de dos años es los niveles de metano periódicas. Durante dos años marcianos de Curiosity en el cráter Gale, que también ha estado midiendo los niveles de fondo de metano utilizando el espectrómetro láser sintonizable en su análisis de muestras en Marte (SAM) de la suite de instrumentos. En primer ciclo del robot, se detectó un aumento en metano a 7 partes por mil millones en volumen (ppmv) en la atmósfera local. Esto provocó atención de los medios, sobre todo debido a la existencia de metano en Marte antes era un tema controvertido.

El metano es el hidrocarburo más abundante en el sistema solar, pero debe ser repuesta, ya sea por la actividad biótico o abiótico - ya que se destruye fácilmente por los rayos ultravioletas de la luz solar. Así que cuando Michael J. Mumma (NASA / Goddard Space Flight Center) y Vladimir A. Krasnopolsky (Universidad Católica de América) encontraron metano en Marte en 2004, los científicos se reunieron con escepticismo.

Una vez que la curiosidad aterrizó, se comenzó a utilizar los instrumentos SAM para analizar la atmósfera de Marte y reportó un límite superior de tan sólo 0,18 ppbv con una incertidumbre de ± 0.67ppbv. Debido a que los niveles eran tan bajos, científicos de la misión concluyeron que no había ningún rastro de metano. Pero cuando el vehículo detecta el pico 7ppbv durante su primer otoño, se confirmó la presencia de metano en la atmósfera, aunque los científicos aún no están seguros de dónde vino.


La curiosidad las mediciones de metano ha tomado en los últimos dos años marcianos también muestran un nivel de "fondo" que cae sobre todo entre 0,3 y 0,8 ppbv y posiblemente sigue los patrones estacionales. El pico 7 ppbv pasó por varias semanas durante el primer otoño, por lo que científicos de la misión controlarse que los repita un pico durante la segunda otoño. Sin embargo, las concentraciones se mantuvieron bajos.

"Hacer un segundo año nos dijo de inmediato que la espiga no era un efecto estacional," dijo Christopher Webster (JPL) del equipo de SAM en un comunicado de prensa. "Es un evento aparentemente episódica que podemos o no ver jamás."

La misión sigue vigilando los niveles de metano, que parecen ser incluso más baja en otoño que en otras épocas del año.
 Si se confirma, el bajo nivel de otoño podría ser una reacción tardía a la radiación ultravioleta de alta de verano.

Las innovaciones tecnológicas, y mediciones continuas de la curiosidad, han permitido a los científicos para resolver la controversia metano en menos de una década. Sólo el tiempo dirá lo que encuentra otra patrones estacionales curiosidad.



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