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💫Holograma detecta signos de vida en el espacio

La imagen holográfica se puede utilizar para detectar signos de vida en el espacio

21 de julio de 2017 por Robert Perkins


La imagen holográfica se puede utilizar para detectar signos de vida en el espacio

Plumas de hielo de agua y vapor de pulverización de muchos lugares cerca del polo sur de la luna de Saturno Encelado, según lo documentado por la misión Cassini-Huygens. Crédito: NASA / JPL / Instituto de Ciencias Espaciales

Podemos ser capaces de encontrar microbios en el espacio, pero si lo hicimos, ¿podríamos decir lo que eran y que estaban vivos?

Este mes la revista Astrobiology publica un número especial dedicado a la búsqueda de signos de vida en la luna helada de Saturno Encelado. Se incluye un documento de Jay Nadeau de Caltech y colegas que ofrecen evidencia de que una técnica llamada microscopía holográfica digital, que usa láser para grabar imágenes en 3-D, puede ser nuestra mejor opción para detectar microbios extraterrestres.

Ninguna investigación desde el programa Viking de la NASA a fines de los 70 ha buscado explícitamente la vida extraterrestre, es decir, para los organismos vivos actuales. Más bien, el foco ha estado en encontrar el agua. Encelado tiene mucha agua, vale el océano, escondida debajo de una concha helada que cubre toda la superficie. Pero incluso si la vida existe allí de alguna manera microbiana, la dificultad para los científicos en la Tierra es identificar a los microbios de 790 millones de kilómetros de distancia.

"Es más difícil distinguir entre un microbio y una partícula de polvo de lo que uno pensaría", dice Nadeau, profesor de investigación de ingeniería médica y aeroespacial en la División de Ingeniería y Ciencias Aplicadas. "Hay que diferenciar entre el movimiento browniano, que es el movimiento aleatorio de la materia, y el movimiento intencional, auto-dirigido, de un organismo vivo".

Encelado es la sexta luna más grande de Saturno, y es 100.000 veces menos masiva que la Tierra. Como tal, Encelado tiene una velocidad de escape -la velocidad mínima necesaria para que un objeto sobre la luna escape de su superficie- de sólo 239 metros por segundo. Esa es una fracción de la Tierra, que es un poco más de 11.000 metros por segundo.

La minúscula velocidad de escape de Enceladus permite un fenómeno inusual: géiseres enormes, que expulsan el vapor de agua a través de grietas en la concha helada de la luna, regularmente salen al espacio. Cuando la sonda de Saturno Cassini voló por Encelado en 2005, detectó plumas de vapor de agua en la región polar del sur volando partículas heladas a casi 2.000 kilómetros por hora a una altitud de casi 500 kilómetros por encima de la superficie. Los científicos calcularon que hasta 250 kilogramos de vapor de agua se liberaban cada segundo en cada pluma. Desde esas primeras observaciones, se han descubierto más de cien géiseres. Se cree que esta agua repone el anillo E diáfano de Saturno, que de otro modo se disiparía rápidamente, y fue objeto de un reciente anuncio de la NASA describiendo a Encelado como un "mundo oceánico" que es la NASA más cercana ha llegado a encontrar un lugar con los ingredientes necesarios Para la habitabilidad.

El chorro de agua en el espacio ofrece una rara oportunidad, dice Nadeau. Aunque el aterrizaje en un cuerpo extraño es difícil y costoso, una opción más barata y más fácil podría ser enviar una sonda a Enceladus y pasarla a través de los chorros, donde recogería muestras de agua que podrían contener microbios.

Suponiendo que una sonda lo hiciera, abriría algunas preguntas para ingenieros como Nadeau, que estudia los microbios en ambientes extremos. ¿Podrían los microbios sobrevivir a un viaje en uno de esos chorros? Si es así, ¿cómo podría una sonda recolectar muestras sin destruir esos microbios? Y si se recogen muestras, ¿cómo podrían ser identificadas como células vivas?


Profesor Jay Nadeau describe el trabajo de su laboratorio y la propuesta de utilizar nuevos microscopios en las naves espaciales que podrían visitar las lunas heladas de Encelado (Saturno) y Europa (Júpiter) y recoger y buscar muestras de agua para la vida. Crédito: Instituto de Tecnología de California

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https://phys.org/news/2017-07-holographic-imaging-life-space.html#jCp

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