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💫Los polos demasiado fríos de Titán explicados

Los polos demasiado fríos de Titán explicados

El polo sur de Titán se enfrió más de lo esperado cuando el invierno golpeó la gran luna. Ahora, los científicos creen que saben por qué.

Por Alison Klesman | Publicado: jueves, 21 de diciembre de 2017




Cassini vio este torbellino de vientos de gas fresco en el polo sur de Titán el 27 de junio de 2012, cuando la atmósfera en el hemisferio sur de la Luna se enfrió con el inminente invierno, que no se esperaba.

NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute
La nave espacial Cassini pasó más de una década trazando el sistema de Saturno; su misión incluía observar la luna más grande de Saturno, Titán. Cassini observó el comportamiento de la atmósfera lunar durante casi la mitad del año lunar (que, como el de Saturno, dura casi 30 años terrestres).

En la mayoría de los mundos con atmósferas, incluida la Tierra, Marte y Venus, los "puntos calientes" se desarrollan a gran altura sobre los polos durante el invierno a medida que el aire que se hunde se comprime y se calienta. Mientras que tal hotspot se desarrolló en Titán en 2009 cuando comenzó el invierno, las temperaturas en la atmósfera del polo sur se desplomaron en 2012, bajando a -244 grados Fahrenheit (-153 grados Celsius) hasta finales de 2015. Solo en 2016 comenzó el área calentar de nuevo

Un artículo publicado el 21 de noviembre en Nature Communications tiene una explicación: las reacciones químicas "exóticas" entre la atmósfera de Titán y la luz solar entrante producen subproductos como el etano, el acetileno, el cianuro de hidrógeno y el cianoacetileno, que enfrían la atmósfera. Aunque se crean a gran altura, la circulación atmosférica posterior puede cambiar drásticamente la abundancia de estos gases en la atmósfera lunar. Cuando el aire frío comenzó a hundirse a medida que el invierno se asentaba en el polo sur de la Luna, los gases más profundos los llevaron a un enfriamiento mayor.

"Este efecto es hasta ahora único en el sistema solar y solo es posible gracias a la química atmosférica exótica de Titán", dijo el autor principal Nick Teanby de la Facultad de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol en un comunicado de prensa. Aunque es único en nuestro sistema solar, este comportamiento atmosférico podría estar más extendido en otros lugares. "Un efecto similar también podría estar ocurriendo en muchas atmósferas de exoplanetas que tienen implicaciones para la formación de nubes y la dinámica atmosférica", agregó.

Los científicos planetarios pueden ver más de cerca a Titán en un futuro no muy lejano. La NASA acaba de aprobar la financiación para el posterior desarrollo de la misión Libélula, una combinación de cuadricóptero y módulo de aterrizaje destinado a Titán. Mientras que (si se selecciona) el objetivo principal de Dragonfly sería explorar la química y la habitabilidad de Titán, sus datos también podrían incluir detalles sobre su comportamiento atmosférico.

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