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💫placas tectónicas en Europa

La evidencia de la tectónica de placas se monta en Europa

Las placas de hielo hundidas podrían transportar nutrientes al océano a continuación.

Por Alison Klesman | Publicado: miércoles, 6 de diciembre de 2017




La superficie de Europa está entrecruzada con vetas oscuras y otras características extrañas que indican una capa de hielo dinámica.

NASA / JPL / DLR
En la Tierra, la teoría de la tectónica de placas describe la forma en que grandes piezas de la corteza del planeta se mueven e interactúan. Estas piezas, o placas, se deslizan sobre el manto, la capa exterior maleable del núcleo de la Tierra. Ahora, una nueva investigación indica que la superficie helada de Europa, una de las cuatro lunas más grandes de Júpiter, también puede experimentar placas tectónicas. Si es así, este proceso podría ser una forma de transportar materiales, como nutrientes de por vida, al océano de agua líquida justo debajo de la corteza helada de la luna.

El trabajo, publicado en el Journal of Geophysical Research: Planets el lunes, mostró a través de modelos informáticos de la capa de hielo de Europa que un proceso llamado subducción, en el que una placa tectónica se encuentra y se desliza debajo de otra, es posible en la luna. Los resultados de los modelos coinciden con los trabajos previos que muestran que las regiones de la superficie de Europa parecen estar expandiéndose, haciéndolos parecer como crestas oceánicas en la Tierra y también sugiriendo que las placas tectónicas están en funcionamiento.

"Lo que mostramos es que bajo supuestos razonables para las condiciones en Europa, la subducción podría estar ocurriendo allí también, lo cual es realmente emocionante", dijo el autor principal, Brandon Johnson, de la Universidad de Brown, en un comunicado de prensa. Es tan emocionante, continuó, porque "si de hecho hay vida en ese océano, la subducción ofrece una manera de suministrar los nutrientes que necesitaría".

Cuando la subducción ocurre en la Tierra, es porque la corteza es más fría y más densa que el manto. Esto hace que las placas se hundan, a veces en las profundidades del manto. En la Tierra, la corteza y el manto están compuestos de roca, pero en Europa, el caparazón de la luna está hecho de hielo. Aunque hay evidencia de que el caparazón de Europa tiene dos capas, con el hielo más frío y denso encima, cualquier placa de hielo que se hunda debajo de otra se calentará, disminuirá su densidad y se detendrá, dejando a los científicos preguntándose si la subducción es realmente posible. .

Durante la subducción, una placa tectónica se hunde debajo de la otra. Como las placas son más frías y, por lo tanto, más densas que el manto de la Tierra, la flotabilidad negativa les permite seguir hundiéndose.

El modelo utilizado por Johnson y su clase de estudiantes graduados en Brown muestra, sin embargo, que la subducción puede continuar si la capa exterior de hielo incorpora sales, que son más densas que el hielo. Incluso si una losa se calentó mientras se hundía, reduciendo su densidad un poco, la densidad añadida de la sal le permitiría continuar hundiéndose.

"Agregar sal a una losa de hielo sería como agregarle poco peso porque la sal es más densa que el hielo. Entonces, más que la temperatura, demostramos que las diferencias en el contenido de sal del hielo podrían permitir la subducción en Europa ", dijo Johnson.

Pero, ¿es probable esa explicación? Como resultado, sí, los científicos han observado evidencia en la superficie de la luna de agua de afloramiento desde debajo de la capa de hielo, muy parecido al flujo de magma desde los respiraderos de la Tierra. Que el agua de surgencia debería dejar una alta concentración de sales. Además, el potencial crioolcanismo podría literalmente rociar la superficie con sales añadidas.

Sin embargo, las sales alcanzan la superficie, una cosa está clara: si permiten que ocurra la subducción, entonces la probabilidad de Europa como hábitat potencial para la vida simplemente mejoró. La luna también podría convertirse en un proxy para permitir que los geólogos en la Tierra aprendan más acerca de nuestro propio planeta. "Si ahora podemos estudiar la tectónica de placas en este lugar tan diferente, podría ayudarnos a comprender cómo comenzaron las placas tectónicas en la Tierra", agregó Johnson.



Debajo de la capa de hielo sólido de Europa hay un océano líquido que los científicos creen que tiene el potencial de albergar vida.
NASA, MagentaGreen en Wikipedia

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